LA PREVIA: Patriots @ Steelers

El partido más importante de los Patriots en lo que va del año, y probablemente uno de los más significativos en toda la carrera de Bill Belichick y Tom Brady en temporada regular, no llega en buen momento.

Con muchas bajas en ambos costados del balón, New England visita hoy a Pittsburgh para definir de manera anticipada quién será el sembrado #1 en la Conferencia Americana.

Sin Kyle Van Noy y Alan Branch en el costado defensivo, con Trey Flowers muy limitado, sin Chris Hogan, Marcus Cannon a la ofensiva, LaAdrian Waddle limitado, los Patriots tienen una tarea sumamente difícil hoy.

Los Patriots vienen de una penosa derrota en Miami, en donde la defensiva no pudo detener a Jay Cutler y compañía, mientras que la ofensiva se fue sin convertir un sólo primero y 10.

Cuando los Patriots atacan:

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Cuando los Patriots defienden:

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¿Quién gana en cada una de las posiciones?

QB: Tom Brady es mejor que Ben Roethlisberger, pero los QB van en direcciones contrarias, pues Big Ben ha mejorado sus actuaciones en el último mes de temporada, mientras que Brady no la ha pasado bien las últimas tres semanas. Ambos podrían tener muy buenos partidos este domingo

RB: Le`Veon Bell ha confirmado este año que es el mejor corredor en toda la NFL, colaborando en el juego por tierra, aéreo y cargando por momentos con la ofensiva completa de los Steelers. Dion Lewis y Rex Burkhead vienen de una semana muy callada ante los Dolphins y podrían aprovechar la ausencia de Ryan Shazier en la defensiva de Pittsburgh.

WR: Los Steelers tienen uno de los mejores grupos de receptores en toda la NFL, con Antonio Brown siendo candidato para MVP, mientras JuJu Smith-Schuster ha tenido un buen primer año. New England tenía un grupo que competía pero las lesiones los han orillado a buscar a Kenny Britt, cortado por los Browns, y abusar de Brandin Cooks.

TE: Rob Gronkowski regresa sano y fresco después de una semana de suspensión por un golpe tardío en el juego contra los Bills.

OL: La línea de Pittsburgh había tenido tres temporadas muy buenas hasta este año, cuando bajaron su nivel como unidad. En el interior, los Patriots tienen el mejor grupo, pero la inconsistencia de Nate Solder y las lesiones en RT le han pegado muy fuerte al equipo.

DL: Cameron Hayward y Stephon Tuitt se han convertido en dos DT dominantes en la NFL, mientras que New England no contará con Alan Branch y tendrá a Trey Flowers muy limitado.

LB: Este es el grupo más débil en ambas defensivas. Los Patriots perdieron a Donta Hightower desde inicios de temporada y Kyle Van Noy no jugará por una lesión en la pantorrilla. Ryan Shazier se perderá el resto de la temporada tras una lesión y cirugía en la espalda. Este enfrentamiento es muy parejo.

Secundaria: New England gana y por bastante en el talento y producción de la secundaria. Los Steelers no cuentan con Joe Haden, su CB principal, desde hace semanas y el nivel de sus safeties está muy por debajo del promedio.

Entrenadores: Bill Belichick está haciendo maravillas con un equipo muy lesionado y limitado, principalmente a la defensiva.

Claves del partido:

– Los Patriots necesitarán de un plan especial para detener a Le’Veon Bell, el cual se complica aún más sin Kyle van Noy. La principal tarea será el tacleo seguro que faltó mucho la semana pasada en Miami y le permitió a Kenyan Drake tener un excelente partido. Elandon Roberts, viniendo de una pobre actuación, debe mejorar contra Bell.

– En los Playoffs pasados, Chris Hogan encontró los espacios en la defensiva por zona de los Steelers. Brandin Cooks debe desempeñar ese papel hoy. Un gran partido de Cooks será clave para la victoria de los Patriots.

– Malcolm Butler ha podido competir en el pasado en sus enfrentamientos con Antonio Brown, el problema es que Brown está jugando nivel MVP mientras Butler ha sido el CB más flojito este año con New England. Necesitará mucha ayuda.

– James White puede tener un buen partido, con muchas recepciones frente al grupo de LB lentos que tienen los Steelers.

Por Jesús Sánchez (Sígueme en Twitter en @chuysanchez_)

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